Whiskers are my co-pilots

GA_ Cat Senses InfographicThe last installment in our “Cat Senses Study” is the one that covers more ground: touch. Our bodies are covered in shiny hair coats that serve as natural warm jackets in the cold weather and as sun deterrents during the summer months. Some humans assume that because we seem to handle the weather perfectly that we’re immune to the dangers of it. That is simply not true. Just because we keep our cool at all times doesn’t mean we don’t get heat stroked or hypothermia in extreme conditions.

To help in these situations, we have specific sensitive spots that react to temperature changes and touch receptors (located mostly in our paw pads and tongue) that acquire information about our surroundings.

The masters of our sense of touch are, without a doubt, the whiskers. These clever hairs are thicker, stronger, go deeper inside our body than any other hair and can move in different directions; this gives them a direct connection to nerves and blood vessels that travel thru our brain, sending instructions like “avoid that chair” or “road ends ahead”.

The whiskers instruct us where to go, how big is the obstacle and tell you how we're feeling. Pic Wanda de la Vega

The whiskers instruct us where to go, how big is the obstacle and tell you how we’re feeling. Pic Wanda de la Vega

How do they do it? The whiskers scientific name is vibrissae, and as the name suggests, they pick up any sudden changes in airflow, any vibration around us, sending that message straight to the brain, showing us the right path to take. You don’t think there are air currents between the chairs and the dining room table? Oh yes there are and we feel them. Whiskers help us keep our graceful strut, gives us confidence to glide around furniture, rooftops and people’s legs.

They allow us to “see” up close. Our big eyes can capture peripheral and long distance vision, but it’s hard to decipher what’s right in front of us. Whiskers send info about the prey’s size and location so we can go for the kill in the dark (take that catnip mouse!). A useful attribute to have as we grow older or turn blind, we may walk slower but we know where we’re going.

Whiskers are also mood indicators:

  • Relaxed looking down? Sign of a chill cat
  • Straight back? Kitty’s not happy, ready to pounce
  • Up front and very straight? In hunting mode

Newsletter CTA New. Gato CommentsAll these characteristics make them a big part of our feline je ne sais quoi factor. Some humans think it’s funny to cut a cat’s whiskers, but let me tell you, losing them disrupts our sense of direction, kitty feels lost, stumbling around trying to find the way to the litterbox or even worse, our way home. Not a fun game at all. Respect the vibrissae.

EN ESPAÑOL

Los bigotes son mis co-pilotos
El último artículo en la serie “Los sentidos del gato” es el que cubre más terreno: el tacto. Nuestros cuerpos están cubiertos de pelo sedoso que sirve como abrigo natural en los meses fríos y nos protege del sol durante el verano. Algunos humanos asumen que como parecemos estar a gusto en cualquier clima que las temperaturas no nos afectan. Pero esto no es verdad. El que nos veamos siempre cool no significa que no padezcamos de golpes de calor o hipotermia en temperaturas extremas.

Para ayudar en estas situaciones tenemos receptores específicos en el cuerpo (colocados en nuestras patas y lengua, entre otros) que reaccionan a los cambios climáticos y nos informan sobre lo que pasa en nuestros alrededores.

Pero los maestros del sentido del tacto son sin duda los bigotes. Más gruesos, fuertes, viajan más adentro que cualquier otro pelo además de poderse mover en distintas direcciones; todo esto les da la capacidad de conectarse con nervios y vasos sanguíneos que llegan directamente al cerebro enviando información importante como “cuidado con esa silla” o “el camino termina adelante”.

¿Cómo lo logran? El nombre científico de los bigotes es vibrissae, y como sugiere la palabra, ellos captan cualquier cambio en las corrientes de aire, la más mínima vibración a nuestro alrededor y la envía al cerebro el cual transmite el mensaje indicando el camino correcto a seguir. ¿Piensas que no hay corrientes de aire entre la silla y la mesa del comedor? Pues sí que las hay y nosotros las sentimos. Los bigotes nos ayudan a caminar con gracia y confianza alrededor de los muebles, azoteas y tus piernas.

Newsletter CTA New Español. Gato CommentsNos permiten “ver” lo que está muy cerca. Estos ojos enormes que tenemos pueden captar todo en nuestra visión periférica y de larga distancia, pero no es tan sencillo mirar lo que tenemos de frente. Los bigotes nos informan sobre el tamaño y localización de la presa para que podamos atacar en la oscuridad (¡qué te parece ratón de catnip!). Un atributo muy útil de tener para cuando vamos entrando en años o nos quedamos ciegos, caminamos un poco lento, pero sabemos bien hacia dónde vamos.

Los bigotes también indican nuestro estado de ánimo:

  • ¿Relajados y hacia abajo? El gato está pasándola bien
  • ¿Estirados hacia atrás? Minino no está content, vaya con cuidado
  • ¿Estirados hacia el frente? Listo para cazar

Todas estas características los hacen parte integral de nuestro je ne sais quoi felino. Algunos humanos piensan que es gracioso el cortarle los bigotes al gato, pero te digo que no tiene nada de chistoso. El minino pierde su sentido de dirección, nos deprime el no encontrar el camino correcto hacia el arenero o de vuelta a casa. No es un juego. Respeten al vibrissae.

A bite and a spa: mysteries inside your cat’s mouth

GA_ Cat Senses Infographic

That spiky tongue has a purpose... full on spa treatment! Pic: Ev Carlin

That spiky tongue has a purpose… full on spa treatment! Pic: Ev Carlin

It meows. It bites. It feeds us. Home to Jacobson’s organ and the spiky tongue. The cat’s mouth is a very busy part of our body. Let’s get to know it better shall we?

Less teeth, more bite: 30 is our lucky number (4 molars, 10 premolars, 4 canine and 12 incisors). I know that is way less teeth than you and our canine friends but what can I say? We have exactly what we need. Since we are strict carnivores, we don’t use them for chewing, they are perfectly developed to grind and chop.

Show me that clean smile! In the wild, felines take advantage of every part of their prey. As they eat it, its hairs or feathers act like a natural flossing system, cleaning between the teeth to prevent infections. The “domesticated” feline doesn’t share the struggle for food, having it served in a pretty plate twice a day, but that means that she needs to be taken for a proper cleaning at the vet at least once a year.

Not eating? Not good: We are masters of illusion. If something hurts we boldly carry on as if nothing’s happening, refusing to give in to the pain. All part of our defense mechanism. In the wild, the weakest cat gets left behind and nobody wants that.

Eventually if the pain turns into infection, our bodies will slowly show the changes. The mouth is no exception: if your cat refuses to eat, better take a look inside. An overlooked rotten or injured tooth will develop into an abscess infecting the mouth and going into the bloodstream. Cleaning teeth doesn’t sound so bad now right?

Newsletter CTA New. Gato CommentsWhat about that weird tongue?
By now you’ve probably figured out that nothing in your feline’s body is there just for style. That funny feeling tongue has a few cool purposes.

The spikes are keratin made barbs called papillae and they assist our teeth in the “ripping the prey” process as well as providing our very own spa treatment, painstakingly cleaning our bodies of every icky particle that may fall on it leaving only our precious scent. It’s a big part of our routine and we love it.

The look of our tongue can also raise an alarm that something is not right:
A swollen tongue may indicate an infection somewhere in the body.
The tongue can get irritated by cleaning detergents with toxic ingredients; cat sits on the floor, then gets into his cleaning routine bringing all that bad stuff all over the body. Make sure the detergent is ok to use around pets before you buy it.

EN ESPAÑOL
Una mordida y un spa: los misterios de la boca de tu gato

Maúlla. Muerde. Nos alimenta. Mantiene al órgano de Jacobson y a la lengua espinosa. Nuestra boca siempre está ocupada. Te invite a conocerla más a fondo.

Más mordida con menos dientes: 30 es nuestro número de la suerte (4 molares, 10 premolares, 4 colmillos y 12 incisivos). Sé que son menos dientes que los de nuestros amigos caninos pero ¿sabes qué? Tenemos exactamente lo que necesitamos. Como somos carnívoros, no los usamos para masticar, más bien para pulverizar y cortar.

¡Muéstrame esa sonrisa limpia! Los felinos que viven en ambientes salvajes aprovechan cada parte de su presa. Según van comiendo, usan los pelos o plumas como hilos dentales naturales, limpiando entre sus dientes para prevenir infecciones. Los mininos “domesticados” no tienen que fajarse por conseguir comida ya que se la sirven en platos finos dos veces al día, pero esto significa que necesitan ser llevados al veterinario para una buena limpieza bucal al menos una vez al año.

Newsletter CTA New Español. Gato Comments¿No come? Algo está mal: Somos maestros de la ilusión. Si algo nos duele, seguimos caminando como si nada pasara. Es parte de nuestro mecanismo de defensa: el débil queda abandonado y nadie quiere ese final. De modo que continuamos hasta que el dolor se torna insoportable.

Eventualmente si el dolor se convierte en infección, nuestro cuerpo comenzará a dar señales de dolor. La boca no es la excepción: si tu gato se rehusa a comer, chequea dentro de la boca. Cualquier diente roto o podrido sin atender desarrolla absesos que infectan la boca y pasan a la corriente sanguínea. Suena mejor lavarle los dientes ¿verdad?

¿Qué pasa con esa lengua tan rara?
De seguro ya te has dado cuenta de que nada en nuestro cuerpo existe porque se ve bonito. Todo tiene un propósito. Esa lengua que tanto repelillo te causa tiene par de propósitos muy importantes.

Las púas se llaman papillae y están hechas de queratina (igual que tus uñas). Estas ayudan a arrancar la carne del hueso de la presa para comerla más fácilmente, además nos proveen nuestro propio tratamiento de “spa”, limpiando nuestro cuerpo pelo a pelo para que quede con sólo nuestra fragancia personal. Es parte importante de nuestra rutina y nos encanta.

El estado de la lengua también da señal de enfermedad:
Lengua hinchada puede indicar infecciones en algún área del cuerpo.
Lengua irritada puede ser causada por detergentes tóxicos para el gato. No porque se lo tome pero si se acuesta en el suelo y luego se baña, pasa las toxinas al resto de su sistema. Verifica bien antes de comprar.

Did you hear that? Explaining your cat’s sense of hearing

GA_ Cat Senses InfographicDogs are famous for their keen sense of hearing. But do you know who can hear at a higher frequency than them? Cats. Our ears are so powerful they even move in different directions like a satellite to locate the prey (or the can opener depending on your hunting grounds). When you see us staring into nothing, we are really trying to pinpoint the exact location of whatever it is we are searching for – a bug crawling on the wall, a fellow feline meowing in the distance, the leftover bag being thrown in the trash…

Ears pointed upright: cat on alert. Pic: Glorimar Anibarro

Ears pointed upright: cat on alert. Pic: Glorimar Anibarro

The ears give you a lot of information too – we are all about sharing – about our present mood. If you pay attention to the shape they take you will know how we are feeling at the moment, like:

  • Standing upright: cat is relaxed and alert
  • One pointing to the front, the other one to the back: we are thinking about our next move but haven’t decided yet
  • Squashed and way low: ready to pounce, you should remove yourself from the premises
  • Moving both side to side: we are looking for a way out

Of course they also carry a superpower; the vestibular apparatus inside our inner ear helps felines achieve balance at great speed. In the event of a fall, our bodies can quickly twist back to the upright position so we land on our legs instead of the back. How fast you ask? 2 seconds. This doesn’t mean that we land safely and unhurt… but that’s a story for another day.

Our biggest threats come in the shape of pesky ear mites. These minuscule insects (think of them like fleas for the ears) crawl right into our ear canal making them very difficult to capture and destroy. The itching gets so intense that we scratch our ears to the point of drawing blood… blood! Horrible.

Keep kitty safe now blog bannerHow to tell if your feline is suffering from such pest? You will notice her constantly shaking her head from side to side. When the situation gets impossible to handle, the scratching will start. They are also kind of smelly, so that will substitute our beautiful scent too. Any of these sound familiar? Please take your kitty to the vet, drops are necessary.

So what happens when we go deaf? Well, Vision and Smell get a bigger part in the story. They now carry a bigger responsibility, helping us adapt and continue our lives without ever losing our cool. Sounds awesome right? Right? Hello?

EN ESPAÑOL

Foto: Anja Thiedemann

Foto: Anja Thiedemann

El perro es famoso por su agudo sentido de audición. ¿Pero sabes quién puede escuchar sonidos a frequencias más altas que él? El gato. Nuestros oídos son tan poderosos que hasta se mueven en direcciones opuestas como los satélites para localizar nuestra presa (o el abridor de latas dependiendo de cuál sea tu territorio para cazar). Cuando nos ves embelezados mirando a la nada estamos tratando de descifrar el lugar exacto de lo que sea que estamos siguiendo – el insecto que sube por la pared, otro felino maullando en la distancia, la bolsa de comida que tiraron a la basura…

 Nuestras orejas son fuentes de información para ti – sabes cómo nos encanta compartir – acerca de nuestro estado de ánimo. Si prestas atención a la forma que toman puedes saber cómo nos sentimos en el momento, como por ejemplo

  • De frente y derechas: gato está relajado y alerta
  • Una apuntando al frente y la otra hacia atrás: estamos decidiendo nuestro próximo movimiento pero todavía no hay conclusión
  • Aplastadas y muy bajas: listos para atacar, debes moverte del área
  • Se mueven de lado a lado: buscamos una salida a la situación

 Por supuesto también tienen superpoderes: el “ vestibular apparatus” dentro del oído medio nos ayuda a balancearnos rápidamente, excelente para cuando la caída es inevitable. Mientras vamos cayendo nuestro cuerpo gira hasta llegar a la posición correcta – patas hacia abajo – para que la caída no sea tan desastrosa. ¿Cuán rápido preguntas? En 2 segundos. Que no quiere decir que caemos sin problemas ni heridas… pero esa es otra historia

 Nuestra amenaza más molestosa son los terribles ácaros. Estos minúsculos insectos se arrastran dentro del canal auditivo haciéndolos bien difícil de capturar y destruir. El picor que causan es tan intenso que nos rascamos las orejas hasta sacarnos sangre… ¡sangre! Es horrible

 Cómo saber si tu gatito tiene ácaros? Si lo notas agitando la cabeza de lado a lado constantemente. Cuando la condición ha llegado al límite lo verás rascándose. Las orejas también dejan salir un olor asqueroso que sustituye nuestro perfume natural. Si cualquiera de éstos suena familiar, lleva a tu gato al veterinario, necesita medicamento en forma de gotas.

 ¿Qué sucede cuándo nos quedamos sordos? Pues la Visión y el Olfato juegan una parte más importante. Sus responsabilidades se doblan para ayudar en el proceso de adaptación para poder continuar nuestra vida sin perder el cache. Suena fantastic ¿verdad? ¿Verdad? ¿Hola?

Got a question for Dr. Avocado? Send him an email, add your name to our newsletter list or find me on Twitter or Facebook

¿Tienes una pregunta para el Dr. Avocado? Inscríbete a mi newsletter o escríbeme un email: iamgatoavocado@gmail.com

*ATTENTION: I am not a veterinarian. I am a proud member of the Felis Silvestris Catus family, (translates to “domestic cat” –  an inside joke in the cat community) that kindly shares his knowledge of our species to you. I can’t provide specific treatments for your feline friend. Please refer to your veterinarian. Meow!   /   *ATENCION: No soy veterinario. Soy un orgulloso miembro de la familia Felis Silvestris Catus (que se traduce en “gato domesticado” – chiste interno entre la comunidad gatuna), que con amor comparte su conocimiento de la especie con ustedes. No puedo proveer detalles específicos para tratar a tu amigo felino. Por favor, llévalo al veterinario. ¡Miau!

Cats love the holiday decorations (but do they love them back?)

A little parenthesis here on the “Introduction to Cat’s Senses” sessions to bring you a short – but very poignant – excerpt from my Ebook: “Prepare Your Cat for Winter (Including the Holidays)” on the subject of holiday decorations.

Yes... that's the one... you're mine! Pic: Johanna Pérez

Yes… that’s the one… you’re mine! Pic: Johanna Pérez

Chapter 2: DECORATIONS
So what you’re telling me is that everything you add to the home either shines, smells good or lights up and I’m not supposed to play with any of them?!

The Tree: This one stands proudly in the middle of the room and is promptly decorated with lights and beautiful ornaments that beg to be play with. To make it “Cat Safe” this are the changes that have to be done:
• Cover the water bowl: For us is like you added another fountain. But that water is sometimes spiked with chemicals and aspirin to help the tree live longer making it very dangerous for any pet to drink. Even if you only use fresh water, the movement to go and get a drink can tip the tree over. Don’t take chances cover it up!
• Ornaments: You can brag about your chill kitty and how he doesn’t care about tree decorations; but that feline is part tiger and it will come out when you least expect it. Your tree is not the place to show off your expensive one of a kind ornament; that one stays inside a closed cabinet. Wood and plastic ones are safer options.
• Lights: Honestly, I think you like them more than we do. We find them kind of annoying really, but they do attach to the wall and THAT we find extremely interesting! Why? You can’t handle the answer so I’ll keep it to myself. But your job is to cover those attachments so we don’t get zapped by electric currents that burn our tongues and kill the jolly mood.

And careful with having lit candles around… I think it is self explanatory…

Holiday Plants: Lovely poinsettias. Romantic mistletoe. Oh Christmas Tree… They are – all of them – poisonous to cats! Keep them out of our reach (and you know how far we can jump). If your kitty is very curious, consider getting fake plants. Better yet, get a fake tree. Save the forests.

See? There’s more to the season than party. Your cat needs your help. Learn the basics here:

Download now blog banner

 

EN ESPAÑOL

Detengo por un momento las sesiones de “Introducción a los sentidos gatunos” para traerles un corto – pero muy a tono con la época – extracto de mi Ebook: “Prepare Your Cat for Winter (Including the Holidays)” sobre el tema de las decoraciones navideñas. Si te interesa saber más, el libro es gratis y lo puedes descargar al final.

El árbol me lleva tentando desde mi primera Navidad.

El árbol me lleva tentando desde mi primera Navidad.

Capítulo 2: DECORACIONES
¿O sea que lo que me estás diciendo es que todo lo que traes a la casa brilla, huele rico o prende y se supone que no juege con ninguno de ellos?!

El árbol: Este queda postrado en el medio del salón y decorado con luces y hermosos adornos que piden ser tocados. Para hacerlo “Listo para el Gato” estos son los cambios que se deben hacer:
• Cubre el plato de agua: Para nosotros es como si añadieras una fuente nueva. Pero a esa agua se le añaden químicos y aspirina para preservar el árbol lo que lo hace muy peligroso para cualquier mascota. El problema continúa aunque utilices agua fresca, porque el ir a tomar puede accidentalmente, tumbar el árbol. Para evitar desastres, mejor cúbrelo.
• Adornos: Puedes alardear todo lo que quieras de que a tu gato no le importan los adornos; pero el tigre vive dentro de él y sale cuando menos te lo esperas. El árbol no es el lugar para lucir adornos costosos; esos se admiran desde un lugar seguro. Mejor decora con los hechos de plástico y madera.
• Luces: Honestamente creo que a ustedes les gustan más que a nosotros. Pero las colocan por las paredes ¡y eso SI nos llama la atención! ¿Por qué? Jamás entenderás la respuesta así que te dejo con la duda. Pero tu trabajo es cubrir los enchufes para evitar que nos quememos la lengua o nos electrocutemos terminando la fiesta más temprano de lo que pensabas.

Y cuidado con dejar velas encendidas… creo que se explica por sí solo…

Plantas Navideñas: Las bellas pascuas. El romántico muérdago (mistletoe). El árbol de Navidad… Son – todos ellos – ¡venenosos para el gato! Manténlos alejados de nuestro alcance (y sabes cómo brincamos). Si tu minion es mega curioso, cambia a plantas artificiales. O mejor aún, consigue un árbol artificial también. Salva los bosques.
CTA Español 2

Cat eyes: superior vision

GA_ Cat Senses Infographic

Continuing our study of all the feline’s senses, we now explore the most stylish and elegant of them all: cat eyes. Positioned deep in the face and looking straight to the front to help us calculate the distance between us and prey, while not being so obvious to predator’s searches. But of course the eyes’ most famous trait is the size.

Size does matter... to cat eyes. Pic: RoxyRoxLA

Size does matter… to cat eyes. Pic: RoxyRoxLA

Yes, they are a tad too big (in fact if humans’ eyes were that size, they will measure 8″ in diameter, covering half their faces!) but they act as an example of “size does matters”: a bigger cornea lets in more light for better vision. Our peripheral vision is beyond awesome, our close ups? not as good. That is why kitty can easily find the bird up in the tree… but can’t seem to recognize the kibble right in front of her. Continue reading

Smelling the air: adventures of a cat’s nose

GA_ Cat Senses InfographicDr. Avocado, what does it mean when my cat starts “smiling” to the air? Is it catnip induced?

Oh no that is not catnip fun time, your feline is making use of her vomeronasal organ, better knows as the Jacobson’s organ, a powerful tool that allows us to figure out our surroundings and who’s in it by “smelling” the air. It sits comfortably up on the roof of our mouth, holding a direct line to our brain, sending valuable information whenever is needed. To activate the device your cat opens her mouth a bit, looking like she’s smiling. Not every animal has this feature (take that dog!); it is an awesome gift.

tigger nose

My Jacobson’s organ tells me you’ve been petting other cats…

Because our noses are not big but they pack a punch: those cute triangles are 14 times more powerful than yours! We use our sense of smell to find our marked territories while finding out if another feline wants to move in. It is also our version of OkCupid, helping male cats find that special female when she really needs a mate 😉 While this specific feature is turned off once the cat is neutered, it still works for taking kitty straight to the freshest food in town. Nothing rotten will be eaten by your cat folks. Wanna know if that chicken is still good? Ask the cat. Now this power sometimes runs out of juice. Biggest sign of this: your cat stops eating, not even the smelliest of tuna entices her. This is more common on senior felines but if yours is still young, she could be sick. Time to visit that vet person.

A variety of colors: Our noses are so cool they complement our colors. You can find them in pink, orange, black, even black and white! Tone intensity reflects our mood – paler when we’re a little scared, very bright after an intense workout – and its wetness quality communicates our health status (NOTE: very dry or very wet is never good).

Download now blog bannerEN ESPAÑOL
Olfateando el ambiente: aventuras de la nariz del gato Continue reading

Catify to Satisfy: New book helps the kitty at home and those waiting for one.

GA_Comments_circle. blueThey did it again. Because when the mission is this big, one book is not enough. Catification opened all cat-friendly humans’ eyes to some basic understanding about living with a feline: you want her in the house ? (yes you do) then you have to make the space appealing to her, bringing some of her favorite outdoor activities inside in order to avoid temptation as well as making life with kitty all the more enjoyable.

Who are these amazing humans / cat behavior experts you ask? Of course, I’m talking about Jackson Galaxy and Kate Benjamin! Now these two totally speak cat; they get under our claws, read our whiskers tea and dig into the litterbox… Putting all that info in book form to convey to you – our human friends – what we need so we can feel at home in your house.

CATIFY blad.pdf

She is not chillin’. This shy kitty needs her confidence back. Jackson can help. Courtesy of “Catify to Satisfy”.

The new book is called, Catify to Satisfy (out November 17, 2015). It includes excellent advice from Jackson’s ultra impressive cat knowledge to help bring the mojo back to your cat and Kate’s fabulous cat-approved decorating ideas to make the home a feline friendly one. But wait, there’s more! Not only you get their expertise, you also get stories (with pics and design plans no less) of wonderful humans that completely catified their homes with ramps, cat trees and my favorite CATIOS, so the kitties can safely enjoy the outdoors.

Catify to Satisfy coverAre you ready to Catify your home? Pre-order the book today because Tarcher/Penguin Publishing will donate $1 to the Jackson Galaxy Foundation which focuses on re-thinking the shelter experience so both rescued animals and staff can envision a more positive outcome. Education is key.

That deserves some extra purring!

EN ESPAÑOL Continue reading