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FIV+ felines: truths and misconceptions

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Dr. Avocado, can you talk about FIV+ cats and how they can live normal lives? There are so many of them hanging in shelters waiting for homes and a lot of misconceptions about the disease.
Thanks, F. Dowling


Let me start with the basics: an FIV (or feline immunodeficiency virus) diagnosis is NOT a death sentence. The virus could be in the cat’s body but never really manifest any symptoms until very late in life. Is all about prevention and observation.

How does it work?
The virus has 3 different stages:
• Phase 1: Virus enters the body. Symptoms like fever and some inflammation of the lymph nodes can occur, but so mild that can pass undetected. Usually they clear up after 2 weeks.
• Phase 2: The virus enters a dormant state. This can last for years. Cat lives a happy and healthy life.
• Phase 3: Symptoms start to appear. Immunological system gets compromised leaving kitty exposed to any kind of infection. Symptoms include fever, anemia, weight loss, diarrhea, matted coat, discharge from eyes or nose, dental disease, frequent urination and behavior changes.

How do I know?
There’s a blood test for that. But getting the diagnosis is sometimes difficult ’cause the virus’ symptoms are similar to other feline conditions. False negatives are common. Be persistent. Observe and take notes of any changes in your cat and let the veterinary know.

Contracting the virus
Unneutered male cats are at greater risks. Territorial wars and lover’s quarrels lead to fights that lead to bites; deep wounds bring in the virus. Infected momma cats can transfer the virus to their kittens in the womb.

So those are the negative aspects. Now for some positive reinforcement!

* First of all: FIV IS TRANSMITTED CAT TO CAT, NOT CAT TO HUMAN. Now, chill…

What happens to an FIV+ kitten?
The kitten can get infected in the womb and once born can show a “positive” diagnosis. In most cases though, these antibodies were transferred from momma cat and will leave the body when kitty turns 6 months old. No diagnosis is final before that date. A “negative” test after that confirms that kitty is not infected (tears of joy may appear).

Can a FIV+ cat have a happy life?
There is no cure, but with some minor adjustments on your part, both can enjoy a long partnership. Amongst the most important are:
• Spay or neuter the cat
• Keep kitty indoors
• Constant vigilance! (Like Mad Eye Moody suggests) Your cat should visit the vet at least twice a year for checkups and every time you notice any changes in behavior.
• If you have other cats at home: There should not be any problems UNLESS some of the felines enjoy the old “aggressive playing”. Fights should not be permitted. If they can’t live in harmony, try to keep them separated or have supervised visits.
• Sharing is ok: Using the same bowl and litterbox hasn’t been a problem. Also, licking each other is still accepted as a no-transmission maneuver.
• A balanced diet is important. Avoid all that “raw” yumminess since it can bring some unwelcomed bacteria to the mix.

There you have it. Adopting an FIV+ kitten is not that much different than adopting a totally healthy one. As you would with any of them, value every day and every special moment. That friendship lasts forever.

Photo: Glorimar Anibarro

Photo: Glorimar Anibarro

En Español
Dr. Avocado ¿puedes explicar un poco sobre cómo gatos infectados con el virus de inmunodeficiencia felina (FIV en inglés) pueden tener una vida plena? Hay tantos esperando por hogares en los refugios debido a todas las dudas acerca de la enfermedad. Gracias, F. Dowling
Voy a comenzar con lo básico: Un diagnóstico positivo para el virus NO es una sentencia de muerte. El virus puede vivir en el cuerpo de tu gato durante años sin manifestar síntomas hasta tarde en su vida. Lo importante es observar los cambios para prevenirlos.

¿Qué hace el virus?
El virus tiene 3 etapas:
• Etapa 1: El virus entra al cuerpo. Durante dos semanas el gato puede sufrir síntomas como fiebre e inflamación de los ganglios limfáticos, pero son tan leves que pasan desapercibidos.
• Etapa 2: El virus entra en su fase durmiente sin presentar síntomas. El minino disfruta de una vida saludable.
• Etapa 3: Los síntomas hacen su aparición. El sistema inmunológico va fallando dejando al gato expuesto a cualquier tipo de infección. Entre los síntomas se incluyen fiebre, anemia, pérdida de apetito y peso, diarrea, pelo sin brillo, infecciones respiratorias, problemas al orinar y cambios de comportamiento.

¿Cómo se si mi gato tiene el virus?
Un examen de sangre específico ayuda. El problema es que los síntomas del virus se asemejan a otras condiciones felinas. Esto causa que la prueba salga positiva cuando no lo es. Por esto te digo que observar a tu gato es importante. Cualquier cambio, por mínimo que sea ayudará al veterinario a lograr el diagnóstico correcto.

Infectarse con el virus
Los gatos machos que no se han esterilizado corren el mayor riesgo. Como nos encanta conquistar territorios y damicelas, nos vamos a las peleas. Estas incluyen mordidas que transmiten al virus de cuerpo a cuerpo. También existen casos de mamá gatas infectadas que pasan el virus a sus gatitos en el útero.

 Pero estos son los aspectos negativos. ¡Vamos para los refuerzos positivos!

* Primero que nada: EL VIRUS DEL FIV SE TRANSMITE DE GATO A GATO, NO DE GATO A HUMANOS. ¿Estamos tranquilos? Bien…

¿Qué le sucede a un gatito infectado?
El gatito se puede infectar en el vientre y una vez nace dar un diagnóstico positivo al virus. Pero lo que ha sucedido es que su mamá le ha transmitido los anticuerpos en el embarazo y éstos suelen abandonar al gatito luego de sus 6 meses. De modo que ningún diagnóstico será contundente hasta esa fecha. La gran mayoría resultan negativos al virus (dale, deja salir esa lágrima de felicidad).

¿Los gatos positivos al FIV pueden vivir felices?
No hay cura para el virus, pero con algunos ajustes de tu parte ambos pueden disfrutar de su compañía por años. Entre los cambios más importantes tenemos:
• Esterilizar al gato
• Mantener al gato dentro de casa
• ¡Vigilancia constante! (Como nos dice Mad Eye Moody) El gato tiene que visitar al veterinario un mínimo de dos veces al año además de cada vez que notes algún cambio en su comportamiento.
• Si tienes más de un minino en casa: No debes tener problemas a menos que alguno de ellos disfrute de jugar con fuerza bruta, o sea, pelear. Estas no pueden ser permitidas. El gato sano puede infectarse. Si no pueden vivir en armonía, deben mantenerse separados o tener visitas supervisadas.
• Compartir es bueno: Usar el mismo plato y arenero no presenta problemas. Los baños de lengua también son aceptados.
•  Una dieta balanceada es importante. No incluye la dieta de comida “cruda” pues esta puede añadir bacterias a la mezcla que causan problemas.

Y ahí lo tienes. Adoptar un gato con FIV no es tan diferente a adoptar uno sano. Como harías con cualquiera de ellos, vive cada día y disfruta cada momento. Esa amistad durará para toda la vida.

Got a question for Dr. Avocado? Send him an email!
¿Tienes una pregunta para el Dr. Avocado? Escríbele a su email: iamgatoavocado@gmail.com

*ATTENTION: I am not a veterinarian. I am a proud member of the Felis Silvestris Catus family, (translates to “domestic cat” –  an inside joke in the cat community) that kindly shares his knowledge of our species to you. I can’t provide specific treatments for your feline friend. Please refer to your veterinarian. Meow!   /   *ATENCION: No soy veterinario. Soy un orgulloso miembro de la familia Felis Silvestris Catus (que se traduce en “gato domesticado” – chiste interno entre la comunidad gatuna), que con amor comparte su conocimiento de la especie con ustedes. No puedo proveer detalles específicos para tratar a tu amigo felino. Por favor, llévalo al veterinario. ¡Miau!

Dr. Avocado lends a paw

Dr. Avocado logoWelcome to the first installment of “Dr. Avocado lends a paw” where I will help you understand the complicated psyche of cats.
I know from a distance we may seem aloof, even arrogant, but a closer look shows that we want to be pampered and loved.

Bienvenidos al primer episodio de “Dr. Avocado te da una patita” donde haré todo lo posible para ayudarlos a entender la complicada psiquis gatuna.
Sé que a la distancia actuamos distraídos y arrogantes, pero un vistazo más cercano te indica que queremos cariños y amor.

Dr. Avocado, do cats really need their vaccines? I mean, they are known to “cure themselves”.
Ah, we are amazing actors. Oscars should be given to us all! But let’s get something clear: cats get sick, we just don’t show it. Our survival instinct asks us to “look normal” in order to stay out of trouble. Have you heard the term “Natural Selection”? That thing is real and if a kitty appears to be sick, he is leftout of all the cool things like hunting for food and finding shelter in the colony. Sayings like “they cure themselves” are part of the bigger problem: kitties don’t visit the vet until it is too freaking late!

Photo: Johanna Pérez

Photo: Johanna Pérez

Don’t follow the uneducated crowd. Take your cat to the vet and make sure he or she gets vaccinated. Diseases like Feline Panleukopenia and Feline Calcivirus are lethal without it and rabies? not getting that shot is even against the law! Now, if you ask me, Dr., are cats rebels? I will definitely say YES! the type that has a very long, healthy but mysterious life.

Dr. Avocado, si el gato se “cura solo”, ¿para qué necesitamos las vacunas?
No hay duda de que somos excelentes actores. ¡Deberían darnos el Oscar a todos! Pero ten por seguro lo siguiente: los gatos se enferman, lo que pasa es que no lo mostramos. Nuestro instinto de supervivencia nos dice que sigamos todo normal para evitar caer en problemas. ¿Has escuchado de la “selección natural”? Esa ley de vida es real y si el gatito muestra señales de estar enfermo, queda excluído de todas las actividades importantes como cazar para comer y tener un lugar cómodo para dormir junto a la colonia. Dichos como “se cura solo” no ayudan al problema mayor: los gatos no visitan al veterinario hasta que es demasiado tarde.

Ahora que sabes más que las multitudes, lleva a tu gato al veterinario y asegúrate de que tenga sus vacunas al día. Enfermedades como la panleukopenia felina y el calcivirus felino son letales sin la medicina ¿y la rabia? ¡es hasta ilegal no tener la vacuna! Ahora bien, si me preguntas, “hey, Dr. Avocado, ¿los gatos son rebeldes? Ahí te digo rotundamente que ¡SI! y somos de los que queremos tener una vida larga, saludable y un poco misteriosa.

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¿Tienes una pregunta para el Dr. Avocado? Escríbele a su email: iamgatoavocado@gmail.com

*ATTENTION: I am not a veterinarian. I am a proud member of the Felis Silvestris Catus family, (translates to “domestic cat” –  an inside joke in the cat community) that kindly shares his knowledge of our species to you. I can’t provide specific treatments for your feline friend. Please refer to your veterinarian. Meow!   /   *ATENCION: No soy veterinario. Soy un orgulloso miembro de la familia Felis Silvestris Catus (que se traduce en “gato domesticado” – chiste interno entre la comunidad gatuna), que con amor comparte su conocimiento de la especie con ustedes. No puedo proveer detalles específicos para tratar a tu amigo felino. Por favor, llévalo al veterinario. ¡Miau!